La Nasa lance son nouveau chasseur de planètes potentiellement habitables

  16 Avril 2018    Lu: 1438
La Nasa lance son nouveau chasseur de planètes potentiellement habitables

Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) doit être propulsé dans l'espace lundi par une fusée Falcon 9 de Space X depuis Cap Canaveral, en Floride.

La Nasa doit lancer lundi son nouveau télescope spatial en quête de planètes de taille terrestre susceptibles, peut-être, d'abriter la vie. Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) doit être propulsé dans l'espace à 18h32 (00h32 heure française) par une fusée Falcon 9 de Space X depuis Cap Canaveral, en Floride, si les conditions météo le permettent.

Au cours des deux prochaines années, la mission de cet engin d'un coût de 337 millions de dollars sera de scanner plus de 200.000 des étoiles les plus brillantes au-delà de notre système solaire, à la recherche d'exoplanètes dans leur orbite. Comme Kepler, le premier télescope du genre lancé en 2009 par l'agence spatiale américaine, qu'il remplace, il utilise la méthode des transits, détectant des planètes quand elles passent devant leur étoile dont elles estompent momentanément la lumière. Cela permet entre autres d'en déduire la taille, la masse et l'orbite.

Selon la Nasa, TESS pourra découvrir ainsi 20.000 exoplanètes, dont une cinquantaine de la taille de la Terre et près de 500 qui seraient deux fois plus grandes que notre planète. "On pourrait même trouver des planètes dans l'orbite d'étoiles qu'on peut voir à l'oeil nu", a dit dimanche à la presse Elisa Quintana, chercheuse sur le programme TESS. "Dans les toutes prochaines années, on pourra probablement sortir et pointer une étoile tout en sachant qu'elle a une planète".

Il y a encore quelques décennies, l'idée de trouver des planètes habitables était un pur fantasme, a souligné Paul Hertz, directeur de la division d'astrophysique de la Nasa. "Les êtres humains se sont toujours demandé si nous étions seuls dans l'univers, et jusqu'il y a 25 ans les seules planètes que nous connaissions étaient les huit de notre système solaire", a déclaré Paul Hertz à la veille du lancement de TESS. "Mais depuis, nous avons trouvé des milliers de planètes en orbite autour d'autres étoiles, et nous pensons que toutes les étoiles de notre galaxie doivent avoir leur propre famille de planètes", a-t-il dit.


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